환경과 건강영향

김양호 울산시민건강연구원 이사장 / 기사승인 : 2021-06-21 00:00:02
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건강 들여다보기

환경에 의한 건강영향에는 공해병처럼 고농도 유해물질 노출에 의한 고전적이고 전형적인 환경성 질환이 있는가 하면 저농도 장기 노출에 의한 건강영향으로 아직 질환으로까지 진행되지 않은 질병 이전 상태이면서 다른 질환에 영향을 주는 요인으로 작용하는 상태가 있다.


먼저 전형적인 환경성 질환을 살펴보자. 우리에게 잘 알려진 외국의 대표적인 환경성 질환은 공장에서 배출된 유기수은에 오염된 생선을 섭취한 지역주민들이 주로 걸린 미나마타병이 있다. 미나마타병에 걸린 주민들은 몸의 균형을 못 잡거나 난청, 시야 협착, 말초신경 증상 등을 겪었다. 산모는 괜찮은데 태아에게 선천성 미나마타병이 나타나기도 했다. 카드뮴에 오염된 쌀을 먹고 발병된 이타이이타이병은 신장 장해 및 골다공증으로 인한 골절을 주증상으로 했다. 둘 다 1950~60년대 일본에서 문제가 된 병이다.


한국에서도 전형적인 환경성 질환으로 꼽을 수 있는 사례가 있다. 1980년대 초반에 온산공단 주변에서 문제가 된 ‘온산병’이다. 온산공단의 산업폐수로 인한 인근 어장과 농작물 등의 환경 피해에 이어 주민들에게 생겼던 피부질환, 근골격계·신경계 및 호흡기 증상 등 다양한 비특이적 증상을 ‘온산병’이라고 불렀다. 시대적으로 환경병에 대한 공론화가 어려웠으며 환경의학 수준이 낮은 탓도 있어 온산병의 실체에 대한 과학적 규명이 명확히 이뤄지지는 못했지만 대기·수질·토양 등의 복합오염으로 인한 대표적인 환경성 질환으로 추정되고 있다. 그 후 울산은 지속적인 공해저감 대책과 시민·지자체 및 사업주의 협력에 의해 대기오염 수준이 현저히 개선됐고 태화강의 수질도 괄목할 정도로 좋아졌다. 


그렇다면 울산 공단지역의 환경오염 실태와 환경오염으로 인한 건강영향의 현 실태는 어떨까. 유해화학물질 연간 평균대기배출량은 2001년 이래 울산이 전국의 상당 부분을 차지하고 있고,특히 발암물질 배출량은 7개 광역시 중에서 압도적으로 높다. 또한, 산업단지의 영향을 잘 대변한다고 알려진 대기중 아황산가스 농도는 7대 광역시 중에서 가장 높은 농도를 기록해 오고 있다. 뿐만 아니라, 국립환경과학원이 추진한 대표적 산업단지에 대한 환경오염 노출 및 건강영향 감시자료에 의하면 온산·울산국가산업단지 주변 주민들의 납, 수은, 카드뮴 등의 체내 중금속 평균농도는 울산 내 타 지역의 평균농도에 비해 높은 것을 알 수 있다. 소변을 통해 측정하는 유기용제 대사산물 농도도 높게 나타나고 있다. 물론 중금속 중독이나 유기용제 중독을 일으킬 정도의 수준은 아니지만 장기적으로 지속될 때 어떤 영향을 미칠지는 알 수 없으며, 과거에는 더 높은 농도에 노출됐을 것이므로 지속적인 모니터링이 필요하다. 


환경부의 지원으로 운영되고 있는 울산대학교병원 환경보건센터에서는 2009년부터 울산의 다른 지역적 환경조건을 가진(내륙주거, 공단인근, 연안주거, 도심지역) 4개 초등학교를 대상으로 설문조사 및 건강검진 사업을 수행하고 있다. 지난 10여 년간(2009년~2020년) 2년마다 1회씩 반복 수행된 알레르기질환 유병률 모니터링 결과를 보면, 알레르기비염은 23.6%에서 34.0%로 비교적 크게 증가했고, 아토피피부염은 13.3%에서 9.3%로, 천식은 2.3%에서 1.0%로 다소 감소 추세를 보였다. 또, 산업단지 인근지역과 도심지역 학생들의 유병률이 교외지역과 비교해 약 10% 정도 높게 나타났다. 그 차이는 알레르기비염에서 상대적으로 뚜렷함을 보였다. 최근에 국제 잡지에 발표한 논문에서는, 부모 가족력 이외에, 공단으로 인한 실외 대기질을 반영하는 환경변수(특히 아황산가스 농도)가 알레르기비염 발생과 관계가 있음을 보였다. 


결론적으로 비교적 짧은 기간에 고농도로 노출돼 나타나는 전형적인 환경성 질환은 보기 힘들지만, 저농도 장기 노출에 의해 질환으로까지는 진행되지 않은 질환 전 상태이거나, 어린이 등 민감한 그룹에서 질환의 경과에 영향을 주는 요인으로 작용하는 등 새로운 모습으로 나타나고 있는 환경성 건강영향에 대해서 관심이 필요한 때다.


김양호 (사)울산시민건강연구원 이사장

 

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